Géologie générale

Glaciers de sel



Des masses de sel qui éclatent à la surface de la Terre et coulent sous leur propre poids

Glaciers salés: Image Landsat de deux glaciers de sel qui se sont formés lorsque des dômes de sel ont éclaté des flancs des montagnes de la ceinture plissée de Zagros en Iran. Le glacier de sel sur la gauche coule vers le sud. Celui de droite coule vers le nord. Chaque glacier mesure environ quatre milles de long de la tête aux pieds. Pour les examiner plus en détail (en vous rapprochant suffisamment pour voir les crevasses et les surfaces des crêtes), effectuez un zoom avant sur cette vue satellite Bing.

Glacier de sel: Image Landsat d'un autre glacier de sel de la ceinture de plis de Zagros. Celui-ci a éclaté de la crête d'une montagne et coule dans les vallées de chaque côté. Dans ce glacier, un dôme central au-dessus du dôme de sel est clairement visible. Examinez en détail en zoomant sur cette vue satellite Bing.

Formation de diapir et de glacier de sel: Étapes de la formation d'un dôme de sel et d'un glacier de sel.

Que sont les glaciers de sel?

Dans les montagnes de Zagros en Iran, des dômes de sel traversent la surface pour produire des glaciers de sel qui coulent. Le climat aride ne produit pas suffisamment de pluie pour dissoudre le sel et l'emporter.

La plupart des gens connaissent les glaciers de glace. Ce sont des masses de glace sur terre qui s'écoulent lentement en aval ou se répandent latéralement comme un fluide extrêmement visqueux. L'écoulement se produit parce que la glace a la capacité de se déformer à l'intérieur et de s'écouler en réponse à la gravité.

Le sel a ces mêmes capacités. Si une grande masse de sel est placée sur une pente, elle réagira très lentement à la gravité et coulera lentement sur la pente. Si une masse de sel est sur un sol plat, elle se répand lentement latéralement sous son propre poids. Ces masses de sel qui coulent sur terre sont appelées «glaciers de sel» ou «namakiers».

Glaciers salés en Iran: Perspective oblique des deux glaciers de sel illustrés dans l'image Landsat en haut de cette page. Leur couleur noire est causée par les minéraux argileux inclus dans le sel et la poussière en suspension dans l'air qui adhère au sel. Image de la NASA.

Connexes: Qu'est-ce qu'un Rock Glacier?

D'où vient ce sel?

Pour un écoulement soutenu, les glaciers de sel ont besoin d'un approvisionnement régulier en sel. La plupart des glaciers salins sont alimentés par un flux de sel provenant du sous-sol. Le mécanisme de distribution le plus courant est un dôme de sel (souvent appelé "diapir de sel") qui a percé la surface de la Terre.

Les dômes de sel se forment lorsqu'une couche de sel est profondément enfouie par d'autres unités rocheuses. Le sel a une densité plus faible que la plupart des autres roches. S'il est enterré par des roches de gravité spécifique supérieure, il deviendra flottant. Il tentera de s'élever à travers les roches sus-jacentes comme une bulle d'air à travers une bouteille de shampoing.

Dès que le sel commence à se déplacer vers le haut à un endroit, la pression des roches sus-jacentes sur le reste de la couche pressera le sel vers l'endroit où le mouvement vers le haut a commencé. Cela force le sel vers le haut jusqu'à ce qu'il atteigne la surface, ou jusqu'à ce qu'une condition d'équilibre soit établie. S'il brise la surface et que le mouvement ascendant se poursuit, le sel s'écoule à la surface pour former un glacier de sel.

Informations sur le glacier de sel
1 Relevé sismique souterrain de glaciers salés dans un contexte intracontinental d'extension (Trias supérieur du nord-ouest de l'Allemagne): Markus Mohr, John K. Warren, Peter A. Kukla, Janos L. Urai et Anton Irmen, Géologie, Volume 35, numéro 11, pages 963-966, novembre 2007.
2 Iran's Salt Glaciers: NASA Earth Observatory, Image of the Day, 27 janvier 2004.
3 L'écoulement des glaciers salins: D. D. Wenkert, Geophysical Research Letters, Volume 6, Numéro 6, pages 523-526, 1979.
4 Modèles de glacier de sel et de sédiments composés de glacier de sel pour la mise en place et l'enfouissement précoce des couches de sel allochtone: Raymond C. Fletcher, Michael R. Hudec et Ian A. Watson, un chapitre de Salt Tectonics: une perspective mondiale, Mémoire AAPG 65, pages 77-108, 1995.
5 The Onion Creek Salt Diapir, Grand County: Carole McCalla, article sur le site Web de l'Utah Geological Survey, janvier 2008.

Anecdote sur le glacier de sel

  • Les glaciers salés sont généralement très petits par rapport aux glaciers de glace. Un grand glacier de sel ne fait que quelques kilomètres de long, tandis que les grands glaciers de glace peuvent mesurer plus de 100 kilomètres de long.

  • Les glaciers salés sont rares. Ils ne se produisent que lorsque quatre situations coïncident: 1) d'épaisses couches de sel sont présentes dans le sous-sol; 2) les couches de sel produisent des dômes de sel; 3) les dômes de sel sont suffisamment grands pour atteindre la surface de la Terre; et, 4) le climat est extrêmement aride pour protéger le sel de la dissolution. Une grande partie des glaciers de sel du monde se trouvent dans les régions arides près du golfe Persique.

  • D'anciens glaciers salins ont été découverts dans le sous-sol. Au cours du Trias supérieur, des glaciers salés se sont déversés sur le sol d'un bassin d'extension subséquent dans la région qui est maintenant l'Allemagne. C'était une zone de dépôt rapide sur le lit rouge qui a enterré le glacier de sel. Une extrusion plus poussée de sel et l'enfouissement par les sédiments ont produit une série de glaciers de sel superposés préservés dans le record de roche. Ils ont été découverts et documentés pour la première fois en 2007 après un levé sismique dans la région.

  • Les glaciers salés se développent parfois au-dessus des failles. Ces défauts peuvent avoir déclenché le développement d'un dôme de sel.

  • Des nappes de sel allochtone dans le nord du golfe du Mexique ont été produites pendant le Miocène lorsque des glaciers de sel se sont déversés sur le fond du golfe et ont été préservés par sédimentation.

  • Un glacier de sel dans l'Utah a inspiré le nom d'un ruisseau qui coule dessus. Le nom "Onion Creek" a été donné parce qu'un arôme de soufre (provenant de la roche de la calotte du dôme de sel) remplit l'air.