Une pierre précieuse organique avec un flash spectaculaire de couleurs irisées!


Cabochons en ammolite: Trois cabochons en ammolite fabriqués à partir de matériaux extraits de la formation Bearpaw à la mine Aurora Ammolite en Alberta, Canada. Tous ces cabochons sont des pierres triplées assemblées avec un capuchon en quartz transparent. Les deux pierres rectangulaires mesurent 12 x 5 millimètres et la pierre ovale mesure 10 x 8 millimètres.

Qu'est-ce que l'Ammolite?

L'Ammolite de qualité gemme produit un affichage spectaculaire de couleur irisée lorsqu'elle est observée en lumière réfléchie. Les couleurs d'une pierre individuelle peuvent couvrir toute la gamme du spectre visible ou se limiter à une ou deux couleurs. L'écran couleur peut rivaliser avec l'opale fine et la labradorite par son intensité et sa beauté.

Ammolite est un nom commercial donné à un mince matériau de coquille d'aragonite irisée qui se trouve sur deux espèces de fossiles d'ammonite éteints (Placenticeras meeki et Placenticeras intercalare). D'autres noms commerciaux moins fréquemment utilisés pour Ammolite sont «Calcenite» et «Korite». Il est également connu simplement sous le nom de «coquille d'ammonite».

L'ammolite est un matériau rare. Toute la production commerciale mondiale provient d'une petite zone le long de la rivière St. Mary, dans le sud-ouest de l'Alberta, au Canada. Là, deux sociétés exploitent l'Ammolite à partir de couches minces dans la Formation de Bearpaw où se trouvent les fossiles d'ammonite.

Bijoux en ammolite: Cabochons en triplet Ammolite utilisés dans deux pendentifs et une paire de boucles d'oreilles, tous avec des accents de diamant. Les bijoux et les pierres précieuses Ammolite ont été produits par Korite International. Photo utilisée ici sous une licence de documentation gratuite GNU.

Fossile ammonite irisé: Un fossile d'ammonite avec un matériau de coquille irisé (Ammolite) extrait de la formation Bearpaw de l'Alberta, Canada et préparé de manière experte pour être exposé comme spécimen fossile.

Ammolite Gemstones

La couche de coquille colorante de l'Ammolite est généralement très mince (souvent moins d'un millimètre) et attachée à une base de schiste ou de sidérite gris foncé à brun. Des pièces exceptionnelles peuvent être coupées en gemmes sans stabilisation.

La plupart des ammolites sont utilisées pour produire des triplets. Ceux-ci sont fabriqués en soutenant le matériau irisé fragile avec une fine plaque pour la stabilité et en le coiffant d'un couvercle transparent pour la protection.

Le quartz transparent ou le spinelle peuvent être utilisés pour le couvercle transparent. Du schiste noir ou un autre matériau peut être utilisé pour le support. Certains Ammolite sont transformés en doublets, ce qui ne nécessite que l'ajout d'un support ou d'un couvercle transparent au besoin. De nombreuses pierres sont imprégnées d'époxy pour plus de stabilité.

Les meilleures pierres: 1) produisent un affichage vif de plusieurs couleurs; 2) ont une forte irisation qui peut être observée sous une large gamme d'angles; et, 3) avoir un motif de couleur agréable avec une interruption minimale par des lacunes, des inclusions ou des fractures.

Le brut de la plus haute qualité est généralement coupé en formes libres pour produire des pierres précieuses d'un poids maximal en carats. Ils sont utilisés dans les bijoux de créateurs. D'autres grades de matériaux sont coupés selon des formes standard pour une utilisation dans les bijoux commerciaux.

Lorsque les pierres assemblées comprennent un capuchon transparent, il a normalement une quantité minimale de dôme pour fournir la meilleure vue de l'Ammolite ci-dessous. Un petit nombre de pierres ont un capuchon à facettes pour les clients qui aiment cette apparence. Les pierres non coiffées sont mieux utilisées dans les boucles d'oreilles, les broches, les épingles et les pendentifs où l'abrasion et l'impact sont moins probables. En effet, le matériau est doux (H: 3,5 à 4), fragile et peut se fendre lors de l'impact.

Carte d'Ammolite: Une carte paléogéographique montrant la position de la voie maritime intérieure occidentale dans laquelle la formation Bearpaw et les ammonites productrices d'ammolite ont été déposées. Image de la United States Geological Survey.

Géologie de l'ammonite de l'Alberta

L'histoire d'Ammolite commence il y a environ 70 à 75 millions d'années lorsque des forces à l'intérieur de la Terre construisaient les montagnes Rocheuses dans ce qui est maintenant le nord-ouest de l'Amérique du Nord. La zone du côté est des montagnes était couverte par une vaste étendue d'eau connue sous le nom de Voie maritime intérieure occidentale. Il a relié ce qui est maintenant le golfe du Mexique à l'océan Arctique.

Les pluies tombant sur le flanc est des jeunes montagnes Rocheuses ont emporté des sédiments dans la voie maritime. Ces sédiments se sont accumulés et ont fini par former une unité rocheuse connue sous le nom de Formation Bearpaw. Le Bearpaw est composé principalement de schiste marin mais contient quelques grès fins et des couches de cendres volcaniques.

La Voie maritime intérieure occidentale contenait de nombreuses formes de vie, notamment des poissons osseux, des crustacés, des requins, des tortues de mer et des ammonites. Les ammonites (les organismes sources de l'ammolite) sont un groupe éteint d'invertébrés marins qui possédaient une coquille étroitement enroulée semblable à la moderne Nautile. Les ammonites dans la voie maritime ont atteint un diamètre pouvant atteindre un mètre, mais la plupart avaient environ 1/4 à 1/2 de cette taille.

Lorsque les ammonites sont mortes, leurs obus sont tombés au fond de la voie maritime et ont été recouverts de sédiments. Beaucoup d'entre eux ont servi de noyau pour la formation de concrétions de sidérite qui se trouvent maintenant dans la Formation de Bearpaw. Les fossiles d'ammonite au sein de ces concrétions ont parfois une couche extérieure composée d'ammolite de qualité gemme.

Ammolite minière dans la formation Bearpaw de l'Alberta, au Canada, à la mine Korite International. Photo utilisée ici sous une licence de documentation gratuite GNU.

La formation Bearpaw

La formation Bearpaw est exposée à la surface de la Terre dans certaines parties de l'Alberta, de la Saskatchewan, du Montana et de l'Utah. La seule zone connue pour produire de l'ammolite de qualité gemme en quantités commerciales est située le long de la rivière St. Mary, dans le sud-ouest de l'Alberta, mais de petites quantités d'ammolite gemme ont été trouvées dans d'autres régions.

Des fossiles d'ammonites irisés se trouvent dans de nombreux affleurements de la formation Bearpaw, mais ceux-ci sont souvent trop endommagés par les intempéries pour servir de bons matériaux gemmes. Le meilleur matériau de qualité gemme se trouve dans les fouilles des opérations minières où la profondeur a protégé l'Ammolite des intempéries. Certains d'entre eux nécessitent encore une stabilisation pour être utilisés comme matériau gemme. Une partie est trop mince pour être utilisée dans la fabrication.

Ammonite de Madagascar: Les coquilles d'ammonite irisées ne sont pas uniques à la formation Bearpaw. On les trouve dans de nombreuses parties du monde. Ce spécimen d'ammonite a été collecté à Madagascar et présente de belles zones irisées dans sa coquille. La différence entre la plupart des autres ammonites irisées et celles trouvées dans Bearpaw est que les spécimens de la formation Bearpaw ont une couche d'irisation suffisamment épaisse pour être découpée en gemmes ou utilisée dans la fabrication de gemmes assemblées. Ce spécimen mesure environ 33 millimètres de diamètre.

Autres ammonites irisées

Les ammonites contenant un matériau irisé dans leur coquille ne sont pas propres à la formation Bearpaw ou au Canada. Ils ont été trouvés en Utah, en Angleterre, au Maroc et à Madagascar. Par rapport au matériau irisé de la formation Bearpaw, ces matériaux ont généralement une irisation qui est: 1) trop mince pour être utilisée dans la production de pierres précieuses; 2) trop inégale pour produire un bon affichage; ou 3) trop faible pour attirer l'attention.

Propriétés physiques de l'ammolite

Classification chimiqueCarbonate
CouleurCouleurs irisées qui peuvent traverser tout le spectre - rouge, orange, jaune, vert, bleu, indigo et violet. Le rouge et le vert sont les couleurs les plus courantes.
LustreVitré, accepte un poli brillant
DiaphanéitéLa couche de gemme est transparente à translucide.
Clivage / FractureCassant avec un clivage distinct
Dureté Mohs3,5 à 4
Gravité spécifique2,6 à 2,9
Propriétés de diagnosticUne fine couche de couleur irisée, souvent d'aspect fracturé, à base de sidérite ou de schiste
Composition chimiqueCaCO3
Composition minéraleAragonite, généralement sur une base de sidérite ou de schiste
Crystal SystemOrthorhombique
Les usagesGemme

Histoire d'Ammolite

Les Blackfoots connaissent les fossiles d'ammonites irisés depuis des centaines d'années. Ils ont appelé le matériau "Iniskim" (qui signifie "pierre de buffle") et l'ont utilisé comme talisman.

Des scientifiques de la Commission géologique du Canada ont décrit des coquilles d'ammonite irisée en 1908, mais la première exposition d'ammonite irisée dans des projets lapidaires n'a eu lieu qu'en 1962, lorsque des pierres taillées ont été montées dans des bijoux et exposées dans une petite exposition de pierres précieuses à Nonton, en Alberta.

En 1967, Marcel Charbonneau, propriétaire d'un atelier de rock à Calgary, a commencé à assembler des doublets de coquille d'ammonite irisée sur une matrice avec un couvercle en quartz transparent et les a appelés "Ammolite". Le matériel est rapidement devenu populaire. En 1981, l'Ammolite a été reconnue comme pierre précieuse par la CIBJO Colored Stones Commission, et en 2004, elle a été nommée pierre précieuse officielle de la province de l'Alberta. La Commission des pierres colorées a attiré l'attention internationale sur Ammolite, et sa transformation en «Official Alberta Gemstone» a produit une énorme popularité locale.

Aujourd'hui, deux sociétés exploitent des mines Ammolite dans la formation Bearpaw. Ce sont les seules mines au monde à produire de l'Ammolite de qualité gemme. Les sociétés sont Aurora Ammolite Mine et Korite International. Les documents marketing de Korite indiquent qu'ils produisent 90% de l'approvisionnement mondial en Ammolite. La plupart de l'Ammolite qu'ils produisent est taillée dans des pierres finies avant de quitter l'entreprise. En conséquence, très peu de brut entre sur le marché lapidaire.

La taille de la ressource Ammolite de l'Alberta est difficile à évaluer. La recherche d'affleurements ne donne pas d'informations fiables car les intempéries ont détruit et altéré une grande partie de l'Ammolite d'origine. Les zones productives de la formation Bearpaw n'ont que quelques pieds d'épaisseur et le matériau gemme est concentré en gros fossiles. Cela fait du forage une méthode d'exploration inefficace.

Dans les zones où il existe un potentiel pour des matériaux de qualité gemme, la formation Bearpaw est généralement en plongée. Cela limite l'exploitation minière à une zone mince entre les affleurements et où les morts-terrains sont trop épais pour être exploités de manière rentable. Cela limite la taille et la valeur de toute découverte. Ensemble, ces faits rendent incertaine la disponibilité à long terme d'Ammolite.