Astronomie, Satellite, Espace

QUE SONT LES MÉTÉORITES?



Le premier d'une série d'articles de Geoffrey Notkin, Aerolite Meteorites

Météorite de fer Sikhote-Alin: Un bel exemple d'une météorite de fer Sikhote-Alin, pesant 409,9 grammes, qui a été vue tomber dans l'est de la Russie en février 1947. Cette météorite est décrite comme un individu, car c'est une masse complète (plutôt qu'un éclat d'obus éclaté) qui est tombé sur terre tout seul. Notez l'abondance des regmaglypts (empreintes digitales) qui se chevauchent causée par la fonte de la surface lorsque la météorite a volé dans notre atmosphère. Les regmaglypts sont l'une des principales caractéristiques de surface utilisées pour identifier les météorites. Sikhote-Alin est le fer d'octahédrite le plus grossier du groupe IIB et est composé d'environ 93% de fer, 6% de nickel et 1% d'oligo-éléments. Photo

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Bienvenue dans la première édition de Météorwritings.

Je suis écrivain scientifique, photographe et chasseur de météorites professionnel. Je voyage dans le monde à la recherche de véritables roches de l'espace et j'écris sur mes aventures pour des magazines scientifiques et populaires. J'ai également réalisé des documentaires sur la chasse aux météorites pour PBS, National Geographic, The History Channel et Travel Channel. J'ai été ravie de l'invitation à contribuer au Dr King et dans les mois à venir, je discuterai des origines des météorites, de leur composition, de leur valeur pour la science et les collectionneurs, et même de la façon de les trouver et de les identifier. J'espère partager mon enthousiasme pour ces visiteurs incroyables de l'espace lointain.

Météorite de fer Canyon Diablo: Un spécimen de 1 179 grammes de météorite de fer Canyon Diablo, trouvé sur le célèbre site d'impact, Meteor Crater, près de Winslow, Arizona. Le cratère porte un nom erroné - les cratères sont formés de météorites, pas de météores - mais il est néanmoins spectaculaire: le cratère d'impact le mieux préservé au monde et quelque chose comme un haut lieu pour les amateurs de météorites. Malheureusement, la chasse aux météorites n'est pas autorisée sur le site privé, mais des spécimens de cette météorite historique sont parfois disponibles auprès d'anciens collectionneurs et prospecteurs qui ont chassé sur le site il y a des décennies. Ce spécimen est un fragment tordu - sa forme intéressante résulte de l'énorme impact et explosion qui ont fait le cratère. Ces pièces sont décrites comme "sculpturales" en raison de leurs formes esthétiques et attrayantes, et sont très recherchées par les collectionneurs de météorites. On pense que l'impact s'est produit il y a environ 25 000 ans, et ce spécimen est dans l'état d'origine et présente une patine orange / ocre, causée par les intempéries à long terme et l'oxydation dans un environnement désertique. Photo

Que sont les météores?

Chaque année, des centaines de personnes pleines d'espoir me contactent parce qu'elles croient qu'un rocher inhabituel ou déplacé qu'ils ont trouvé est une météorite. Je reçois fréquemment des courriels qui contiennent une déclaration amusante mais impossible du type: "Je pense avoir trouvé un météore."

Afin d'apprécier l'humour inhérent à cette phrase, nous devons d'abord comprendre la différence entre les météores et les météorites. Meteor est le nom scientifique d'une étoile filante: la lumière émise sous forme de fragments - généralement plutôt petits - de matière cosmique que nous voyons parfois la nuit, brûlant très haut dans l'atmosphère terrestre. La flamme brillante, et généralement de courte durée de vie, est causée par la pression atmosphérique et le frottement alors que les morceaux de matériaux extraterrestres deviennent si chauds qu'ils incandescents littéralement, tout comme l'air autour d'eux. Les vaisseaux spatiaux habités tels que la navette spatiale de la NASA et les capsules Mercury, Gemini et Apollo ont connu un réchauffement similaire lors de leur retour dans notre atmosphère, c'est pourquoi ils utilisent des boucliers thermiques pour protéger les astronautes et les cargaisons à l'intérieur.

Douches de météores

Il y a un certain nombre de pluies de météores périodiques visibles chaque année dans le ciel nocturne: les Perséides en août et les Léonides en novembre étant généralement les plus intéressants à observer. Les pluies de météores annuelles sont le résultat du passage de notre planète à travers les traînées de débris laissées par les comètes. Les météores que nous voyons lors de ces expositions annuelles sont généralement de petits morceaux de glace qui brûlent rapidement dans l'atmosphère et ne parviennent jamais à la surface de notre planète.

Météorite de fer Seymchan: La météorite Seymchan a été découverte à l'origine près de Magadan en Russie en 1967 et a été classée comme fer IIE. Récemment, mes collègues ont monté une nouvelle expédition et sont retournés au site de découverte d'origine, où ils ont été heureusement surpris de découvrir des pallasites (météorites de fer pierreux attrayantes contenant des cristaux d'olivine) dans la même zone, ce qui rend Seymchan similaire à la Glorieta Mountain (Nouveau-Mexique ) et la météorite de Brenham (Kansas), qui ont toutes deux produit des exemples de pallasites et de sidérites (fers) au cours de la même chute. Bien que les spécimens de pallasite et de sidérite aient une composition quelque peu différente, ils provenaient de la même masse, qui a probablement explosé très haut dans l'atmosphère. Cette tranche complète est un spécimen de transition extrêmement rare et intéressant qui montre les caractéristiques des pallasites (cristaux d'olivine) et des fers d'un même spécimen. Cette tranche a été polie puis gravée avec une solution douce d'acide nitrique pour révéler sa belle structure cristalline intérieure connue sous le nom de Widmanstatten Pattern. Image

Météores sporadiques

Un sporadique est un météore qui n'est pas associé à l'une des averses périodiques et la majorité de ces météores brûlent également entièrement dans l'atmosphère qui agit comme un bouclier, nous protégeant des humains terrestres des chutes de débris spatiaux. Toute partie d'un météore qui survit à son vol de feu et tombe à la surface de la terre est appelée météorite. Ainsi, les scientifiques et les chasseurs de météorites gloussent tout naturellement quand une personne pleine d'espoir prétend avoir découvert un météore. Les personnes excitées qui me demandent de les aider à identifier un rocher étrange devraient en fait dire: "Je pense avoir trouvé une météorite."

Une dame polie et charmante a téléphoné une fois au bureau des météorites Aerolite et a demandé si nous avions, à vendre, des météorites de la constellation de Castor et Pollux. Je lui ai expliqué que la plupart ou peut-être toutes les météorites trouvées sur terre proviennent de l'intérieur de la ceinture d'astéroïdes entre Mars et Jupiter, mais il y a une chance que certaines météorites nous viennent de plus loin. Il a été théorisé que de rares météorites carbonées connues sous le nom de chondrites carbonées - comme Murchison qui est tombée à Victoria, Australie en 1969 - pourraient être les restes d'un noyau de comète, mais cela reste une conjecture. La météorite de pierre Zag, qui a été vue tomber au Sahara occidental en 1998 et récupérée plus tard par des nomades, contient de l'eau et donc une théorie légèrement plus fantaisiste mais intrigante développée qui suggère que les grandes météorites peuvent avoir transporté à la fois de l'eau et des acides aminés (le so -appelé "éléments constitutifs de la vie") à notre planète dans un passé lointain.

Petites météorites de pierre: Une poignée de petites météorites de pierre fraîchement tombées qui ont atterri dans la République du Mali en Afrique du Nord-Ouest au cours de l'automne 2007, ce qui en fait l'une des plus récentes arrivées extraterrestres sur terre. Les météorites sont généralement nommées d'après la ville ou l'entité géologique la plus proche du point d'impact, et bien que cette météorite était à l'origine et officieusement connue sous le nom de Mali, elle sera probablement renommée Erg Chech, une fois que la classification officielle aura été approuvée par le milieu universitaire. Ces pierres ont été ramassées immédiatement après leur chute et présentent une riche croûte de fusion noire. Image

Que sont les météorites?

Les météorites sont des roches, contenant généralement beaucoup de fer extraterrestre, qui faisaient autrefois partie de planètes ou de gros astéroïdes. Ces corps célestes se sont brisés, ou ne se sont peut-être jamais complètement formés, il y a des millions, voire des milliards d'années. Des fragments de ces mondes extraterrestres morts depuis longtemps ont erré dans la froideur de l'espace pendant de grandes périodes de temps avant de croiser des chemins avec notre propre planète. Leur énorme vitesse terminale, qui peut entraîner une rencontre avec notre atmosphère à une vitesse stupéfiante de 17 000 milles à l'heure, produit une courte vie de feu en tant que météore. La plupart des météores ne brûlent que quelques secondes, et cette brève période de chaleur fait partie des caractéristiques des météorites si uniques et fascinantes. Les températures féroces font littéralement fondre et couler les surfaces, créant des caractéristiques remarquables qui sont entièrement uniques aux météorites, telles que les regmaglypts ("empreintes de pouce"), la croûte de fusion, l'orientation, les fissures de contraction et les lèvres de retournement. Ces termes colorés seront discutés et examinés dans les prochaines éditions de Météorwritings.

Chondrite carbonée: Une tranche complète d'une chondrite carbonée rare trouvée dans le désert du Sahara. Cette météorite de pierre a été taillée et polie pour révéler une abondance de chondres aux couleurs vives et densément emballées. On pense que ces inclusions de la taille d'un grain se sont formées dans le nébulaire solaire il y a plus de 4,6 milliards d'années, et sont donc antérieures à la formation de notre propre planète. Bien que les chondrites soient le type de météorite le plus abondant, il est très rare de trouver des spécimens qui contiennent une telle richesse de chondres distinctes. Photographier

Météorites: très rares et très anciennes

Les météorites sont parmi les matériaux les plus rares trouvés sur terre et sont également les choses les plus anciennes qu'un humain ait jamais touchées. Les chondrules, petites sphères colorées ressemblant à des grains de la taille d'une tête d'épingle, se trouvent dans le type de météorite de pierre le plus courant et donnent à cette classe son nom: les chondrites. On pense que des chondres se sont formés dans le disque de la nébuleuse solaire, avant même les planètes qui habitent maintenant notre système solaire. Notre propre planète était probablement autrefois constituée de matériaux chondritiques, mais les processus géologiques ont effacé toutes les traces des anciens chondres. La seule façon d'étudier ces souvenirs de 4,6 milliards d'années datant des premiers jours du système solaire est d'observer les météorites. Les météorites deviennent donc précieuses pour les scientifiques car elles ne sont rien de moins que des leçons d'histoire, de chimie et de géologie de l'espace.

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Pierres précieuses de l'espace

Certaines météorites contiennent même des pierres précieuses. La belle pallasite Brenham, trouvée dans le comté de Kiowa, au Kansas, regorge de cristaux d'olivine vert d'eau, également connus sous le nom de péridot de pierre semi-précieuse. La météorite Allende qui est tombée à Chihuahua, au Mexique, et le fer Canyon Diablo qui a formé l'immense et erronément appelé Meteor Crater de l'Arizona (les cratères sont formés par de grandes météorites, pas des météores) contiennent des microdiamants.

La rareté des météorites, ainsi que le fait qu'elles sont le seul moyen pour la plupart d'entre nous d'avoir la chance de toucher un morceau d'un monde étranger, les rendent d'un grand intérêt pour un réseau en constante expansion de collectionneurs privés de météorites. La collecte de météorites est un passe-temps passionnant et croissant et il y a peut-être un millier de passionnés actifs dans le monde aujourd'hui. Le marché international du rock spatial est une autre chose que nous explorerons dans les mois à venir.

Pluie de météorites: Vue d'artiste des météorites (météorites potentielles) sur le point d'entrer dans l'atmosphère terrestre. La plupart des météorites qui atterrissent sur notre planète seraient originaires de la ceinture d'astéroïdes. Cliquez pour agrandir. Image

Livre de météorites de Geoff Notkin


Geoffrey Notkin, co-animateur de la série télévisée Meteorite Men et auteur de Meteorwritings on, a écrit un guide illustré pour récupérer, identifier et comprendre les météorites. Comment trouver un trésor à partir de l'espace: Le guide expert de la chasse et de l'identification des météorites est un livre de poche de 6 "x 9" avec 142 pages d'informations et de photos.


A propos de l'auteur


Photographie de
Leigh Anne DelRay

Geoffrey Notkin est un chasseur de météorites, écrivain scientifique, photographe et musicien. Il est né à New York, a grandi à Londres, en Angleterre, et fait maintenant sa maison dans le désert de Sonora en Arizona. Contributeur fréquent aux magazines scientifiques et artistiques, son travail est paru dans Reader's Digest, The Village Voice, Filaire, Météorite, La graine, Ciel et télescope, Rock & Gem, Journal lapidaire, Geotimes, New York Presset de nombreuses autres publications nationales et internationales. Il travaille régulièrement à la télévision et a réalisé des documentaires pour The Discovery Channel, BBC, PBS, History Channel, National Geographic, A&E et Travel Channel.

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