Astronomie, Satellite, Espace

Aurora Australis de l'espace



L'une des images les plus célèbres des «Southern Lights»


Aurore autsrale: Image satellite composite de l'Aurora Australis (aurores boréales) depuis l'espace. L'image a été compilée en superposant les données de l'Aurora Australis collectées par le satellite NASA IMAGE au sommet d'une image de la Terre dans une perspective polaire sud du projet Blue Marble. Le résultat simule à quoi ressemblerait l'Aurora Australis à partir d'un satellite en orbite au-dessus. Image de la NASA.

Qu'est-ce que l'Aurora Australis?

L'Aurora Australis, également connue sous le nom de «Southern Lights», est un affichage de lumière naturelle qui se produit dans l'atmosphère terrestre au-dessus de l'Antarctique et de la région polaire sud. Il s'agit d'un anneau de lumière verte fluorescente au-dessus de la Terre qui devient visible lors de certaines interactions entre le vent solaire et le champ magnétique terrestre.

Les aurores sont produites lorsque des électrons provenant du Soleil entrent en collision avec des molécules de gaz dans les parties supérieures de l'atmosphère terrestre. À mesure que les électrons approchent de la Terre, ils descendent vers le sol en suivant l'attraction du champ magnétique terrestre. En traversant l'atmosphère, ils entrent en collision avec des molécules d'oxygène et d'azote, délogeant les électrons dans ces molécules et les excitant à des niveaux d'énergie plus élevés. Lorsque ces électrons délogés retombent dans leurs orbites à l'état fondamental, ils émettent une petite quantité d'énergie sous forme de lumière. Cette libération de lumière est connue sous le nom de fluorescence et est très similaire à la lumière libérée par les minéraux fluorescents.

Champ magnétique terrestre: Les trajectoires des particules émises par le Soleil et interagissant avec le champ magnétique de la Terre se traduisent par de beaux affichages auroraux. Image de la NASA.

À propos de l'image en vedette

L'image satellite composite en haut de cette page est l'une des représentations les plus célèbres de l'Aurora Australis et l'une des plus instructives. Il a été réalisé en superposant une image de l'Aurora Australis créée à l'aide des données du satellite IMAGE de la NASA, sur une image composite de la Terre provenant de la collection Blue Marble de la NASA. Il montre clairement la géographie de l'Aurora Australis lorsque le plasma d'une tempête solaire a interagi avec le champ magnétique terrestre le 11 septembre 2005. Il a été publié le 25 janvier 2006 sous le titre «Image du jour» de la NASA.

Lumières du Sud: Une photographie de l'Aurora Australis depuis la Terre prise à South Arm, en Tasmanie.

Aurora Australis vue du sol

Pour les observateurs au sol, l'Aurora Australis ressemble à un rideau de lumière chatoyante à travers le ciel nocturne. Si vous observez les lumières du sud à distance, elles peuvent ressembler à une lueur fluorescente à travers l'horizon. Si vous les observez d'en bas, ils ressemblent souvent à des rideaux de lumière descendant vers le sol. Les rideaux se déplacent lentement à mesure que la zone d'impact du vent solaire change avec le temps.

Lumières du sud depuis l'espace: Vue des aurores boréales de la Station spatiale internationale, montrant leur position basse dans l'atmosphère terrestre.

À propos du satellite IMAGE

La NASA a lancé le 25 mars 2000 le satellite IMAGE (Imager for Magnetopause-to-Aurora Global Expansion) avec une mission prévue de deux ans. Le satellite a fonctionné correctement, collectant des données pendant près de cinq ans. Les instruments à bord du satellite ont acquis une collection complète d'images de plasma dans la magnétosphère terrestre. Beaucoup d'entre eux ont été imagés dans des longueurs d'onde non visibles à l'œil humain. Ces images ont fourni de nouvelles connaissances sur les interactions entre le vent solaire et la magnétosphère, et la réponse de la magnétosphère lors des tempêtes magnétiques. Toutes ces données ont été retransmises à la NASA. L'image Aurora Australis présentée sur cette page était une très petite partie, et en fait un produit de nouveauté, de la collecte de données du satellite.

Malheureusement, le 18 décembre 2005, le satellite a commencé à manquer ses communications attendues avec la NASA. La NASA a fait de nombreuses tentatives pour reprendre contact avec le satellite et a envoyé des signaux pour réinitialiser les systèmes d'exploitation du satellite. La NASA a déclaré le satellite «perdu» quelques semaines plus tard. En mars 2015, la NASA a lancé le satellite MMS (Magnetospheric Multiscale Mission) pour étendre le travail effectué par IMAGE.

Puis, plus de douze ans après la perte de contact de la NASA avec IMAGE, Scott Tilley, un traqueur de satellites améteur, s'est rendu compte qu'il détectait des signaux provenant du satellite et a informé la NASA de sa découverte. Tilley et son compagnon de suivi par satellite amateur, Cees Bassa, avaient des enregistrements de signaux provenant d'IMAGE reçus en mai 2017 et octobre 2016. La NASA a commencé à rétablir la communication bidirectionnelle avec le satellite. Des contacts sporadiques ont été établis au début de 2018, mais une communication bidirectionnelle fiable n'a pas encore été établie.